Top 10 Human Reflexes and Natural Instincts

January 28, 2012

by Bryan Johnson


It doesn’t matter what the color of your skin is or where you were born. It doesn’t matter if you’re rich, poor, young, elderly, sick, healthy, or unique. Everyone in the world holds an inherent set of instinctive behaviors. Some of the behaviors include a collection of reflexes. Scientists continue to examine the purpose of these instincts and develop hypotheses on their function. Many of the instincts remain an evolutionary mystery. For this article I have focused on reflexes in adults and left out the common primitive reflexes.

A primitive reflex is displayed by normal human infants and not neurologically intact adults. Some examples include the Palmar grasp reflex, which is the tendency for babies to close their hand around anything that strokes the palm. The swimming reflex occurs if you place a small infant in water. In response they will begin to paddle and kick. Up until the age of four months, an infant will turn its head towards anything that strokes its cheek or mouth. This is known as the rooting reflex and is used to assist in breastfeeding.


Post-Micturition Convulsion Syndrome


Post-micturition convulsion syndrome (pee shivers) is a human phenomenon in which a person feels a shiver running down their spine following urination. The event can produce a brief twitch. It is a form of myoclonus, which is the involuntary twitching of a muscle. Twitching is normal in humans and most widely seen in people as they fall asleep. Pee shivers are quite mysterious and not understood by the medical community. There is currently no agreed explanation for the phenomenon, but it is reported by men all over the world. Not every man experiences pee shivers and only a small percentage of women have described the event.

Scientists have speculated that the phenomenon could be related to the fact that people experience a drop in blood pressure following urination. Others have suggested that it may be a reaction to the loss of several ounces of warm fluid. Most intellectuals point to the parasympathetic nervous system. The parasympathetic system is responsible for stimulation of activities that occur when the body is at rest, including sexual arousal, salivation, lacrimation (tears), urination, digestion, and defecation. However, the explanation doesn’t consider the fact that the phenomenon is only experienced by a percentage of the world population. Comedian George Carlin examined the topic: “pee shivers date back to pre-civilization days when men hadn’t learned to do their own shaking.”

Interesting Fact: Pee shivers shouldn’t be confused with micturition syncope, which is a feeling of faintness following urination. During the phenomenon people become pale, nauseated, and sweaty before losing consciousness. Micturition syncope is responsible for 2.4 to 8.4 percent of all fainting by adults. In many cases it occurs after the individual has been sleeping for a long period of time. Some people have reported dizziness and a loss of balance while urinating at night, but not a complete loss of consciousness.


Prisoner’s Cinema

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The Prisoner’s Cinema is a phenomenon reported by people kept in total darkness, especially prisoners confined to dark cells for a long period of time. The sensation has been reported by truck drivers, pilots, and practitioners of intense meditation. Astronauts have also experienced a similar occurrence in space. The light show usually includes various colors and appears out of total darkness. The lights are said to have a succinct form, which is difficult to describe. The lights often transform into human form. Scientists believe the cinema is a result of phosphenes combined with the psychological effects of prolonged exposure to darkness.

A phosphene is a phenomenon characterized by the experience of seeing light without light actually entering the eye. In 1970, a scientist named Oster hypothesized in Scientific American that the prisoner’s cinema may be the cause of some “ghost” sightings. Others have noted a connection between the lights and Neolithic cave paintings. Legend says that the ancient Greek philosopher Pythagoras retreated to pitch black caves in order to receive wisdom through visions.

Interesting Fact: The Ganzfeld effect is a similar phenomenon that has been reported for hundreds of years. It occurs when someone experiences a sudden loss of vision or hallucinations after staring at a uniform field of color, not just black. Arctic explorers who saw nothing but white snow for a long period of time also reported hallucinations and an altered state of mind. The Ganzfeld effect is the result of the brain amplifying neural noise in order to look for the missing visual signals. Many feel it is similar to dream production because of the brain’s state of sensory deprivation during sleep.


Knismesis and Gargalesis

Taylor Swift Tickled By Gargalesis Large

Tickling is the act of touching a part of the body to induce involuntary twitching and laughter. Knismesis and gargalesis are the scientific terms used to describe the two types of tickling. In 1897, the terms were coined by psychologists G. Stanley Hall and Arthur Allin. In a general sense, knismesis is the light, feather-like type of tickling that doesn’t induce laughter in humans. This type of tickling is often accompanied by an itching sensation. Knismesis requires a low level of stimulation and can be triggered by a touch or electrical current. Knismesis can also be triggered by crawling insects, which will prompt the individual to scratch the area.

Gargalesis is a different type of tickling. It refers to the harder, laughter-induced response. Gargalesis involves the repeated application of high pressure to sensitive areas of the body. This type of tickling is often associated with play and laughter, but can be considered highly unpleasant and even torture if used relentlessly. The gargalesis type of tickling works on both humans and primates. It has been hypothesized that the difference between the two sensations are produced by separate itch and touch sensors in the body. The strange thing about the two types of tickling is that people can trigger knismesis in their own body, but not gargalesis. The inability for humans to self-tickle is hard to understand.

Interesting Fact: Tonic immobility is a natural state of paralysis in animals. Some sharks can be put in a tonic state of paralysis for an average of fifteen minutes. This is achieved by placing your hands on the sides of the animal’s snout and lightly rubbing (applying knismesis). In 1997, around the Farallon Islands off the coast of California, a female orca was seen purposely inducing tonic immobility in a great white shark. The orca held the shark upside down and kept it immobilized for fifteen minutes until it suffocated to death. The case was the first recorded eye witness account of predation on a great white shark by a species other than humans.




Blushing is the involuntary reddening of a person’s face due to embarrassment or emotional stress. In many cultures it has become associated with being lovestruck or certain romantic situations. Blushing is related to flushing. However, flushing involves a more intense reddening of the skin and extends all over the body. Just about any situation can bring on intense blushing. It usually takes about one or two minutes for the reddening to disappear. Severe blushing can make people self-conscious and has been known to make it difficult to feel comfortable in certain situations. A collection of studies have determined that blushing is the result of an overactive sympathetic nervous system.

During the process of blushing, the person’s sympathetic nervous system will cause the blood vessels to open wide, flooding the skin with blood, and resulting in a reddening of the face. In some people, the ears, neck, and upper chest may also blush. The reaction will also cause the person’s face to feel hot. Several different psychological mechanisms for blushing have been hypothesized. In 2010, Crozier published a paper that suggested blushing was a visible rebound to the basic fight/flight mechanism found in humans. Charles Darwin was intrigued by blushing and described it as “the most peculiar and human of all expressions.”

Interesting Fact: Alcohol flush reaction is a condition in which an individual’s face and body experience a reddening as the result of alcohol consumption. The flushing is created by the accumulation of acetaldehyde in the body. Acetaldehyde is made by the oxidation of ethanol and is believed to be the cause of hangovers.


Refractory Period

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In human sexuality, the refractory period is the recovery phase after an orgasm during which it is impossible to achieve additional orgasms. Most men are unable to maintain or achieve an erection during this time. The penis may also be hypersensitive and stimulation may feel painful or uncomfortable. The effect has been linked to the hormone oxytocin and the protein prolactin. The length of the refractory period varies across species, ranging from a couple minutes to days. In contrast to men, most women do not experience a refractory period immediately after orgasm. However, some women have reported the phenomenon. According to studies, a 20 year-old has a refractory period of about 15 minutes, while people in their 70s take about 20 hours.

Interesting Fact: Sexual intercourse can sometimes lead to a feeling of melancholy in humans called post-coital tristesse (PCT). The feeling is more common in men than women and was described by philosopher Baruch Spinoza in 1677. English comedian Russell Brand described the phenomenon: “it’s like, Oh my God, what have I done? A sense of profound existential angst, a sense of loss, and a sense that somehow I’ve let my mum down.” Another sexually related phenomenon is the inability for males to control their urination after intercourse. This fact was featured in the Jim Carrey movie Me, Myself & Irene.


Cold Chills and Spine-Tingling


A cold chill is a tingling in the body accompanied by a cold sensation, and sometimes a shudder or shivering. Unlike body shivering or chills, cold chills are not caused by temperature, menopause, anxiety, or sickness, but are triggered by emotion. Cold chills occur when someone is deeply affected by music, video, speech, or recollection. They create goose bumps on the body. A similar sensation to cold chills is spine-tingling. Spine-tingling occurs when someone is scared by an event or experiences a strong emotional reaction. The sensation can be spontaneous, but can also be felt seconds before it happens, similar to a yawn or sneeze. The feeling may also cause goose bumps and cold chills. Some people have reported being able to recreate the spine-tingling sensation without being frightened.

Interesting Fact: Goose bumps appear on a person’s skin when it is cold out or they experience a strong emotional reaction such as fear, nostalgia, pleasure, awe, admiration, or sexual arousal. Goose bumps are created when tiny muscles at the base of each hair contract and pull the hair erect. In animals covered with fur or hair, the erect hairs trap air and create a layer of insulation. Goose bumps can also appear as a response to anger or fear. The erect hairs make the animal appear larger, in order to intimidate enemies.


Emotional Contagion


Emotional contagion is the tendency for humans to feel the emotions of people around them. It appears to be involved with mob psychology and related to the bandwagon effect. The bandwagon effect is a well documented form of groupthink. It says that human conduct spreads among people in a similar way as fads and trends. As more people come to believe in something, others “hop on the bandwagon.” The idea of emotional contagion is clearly evident in human children. For example, if a parent is sad, the child will often notice and react with crying.

Emotional contagion covers a wide range of human emotions, including power, strategy, invincibility, and dominance. The ability to transfer moods between humans is innate. This is a powerful fact and behind some the world’s religions, dictators, and the history of war. As you would expect, the transfer of emotions between humans has been studied in a number of different situations and settings. Unlike cognitive contagion, emotional contagion is less conscious and more automatic. It relies mainly on non-verbal communication, although it has been demonstrated to occur via telecommunication.

Interesting Fact: Folie à deux is a psychiatric syndrome in which delusional beliefs are transmitted from one individual to the next. The disorder was first conceptualized in France during the 19th century. It is related to Stockholm syndrome, which is a phenomenon that occurs when a hostage expresses empathy for their attackers. One of the most horrific examples of folie à deux is Adolf Hitler and the Nazi Party.




A yawn is a natural human reflex. It involves the inhalation of air, stretching of the eardrums, and is followed by a large exhalation of breath. Yawning is associated with tiredness, stress, lack of stimulation, and boredom. It is one of the most bizarre human functions. Yawning can be infectious and is triggered by seeing others yawn, hearing a yawn, or talking on the phone with someone who is yawning. A number of theories have been proposed that attempt to explain why animals yawn, but nothing has been substantiated. One theory states that yawning occurs when a person’s blood contains an increased amount of carbon dioxide and needs oxygen. However, other studies show that yawning decreases oxygen intake.

Another theory states that yawning is a person’s way of controlling brain temperature. It has been suggested that a yawn can reduce or increase blood pressure in the brain. This theory has been supported by the fact that people get a desire to yawn while making a drastic change in elevation. Another speculated reason for yawning is the desire to stretch one’s muscles. Contagious yawning may be a way of keeping a group of animals alert. It may be an instinctual reaction from one member of the herd to the next, reminding everyone to stay alert. Anecdotal evidence suggests that yawning helps increase the state of alertness.

Interesting Fact: It is possible that yawning is a territorial reflex, a process that is meant to make the body appear bigger by stretching out the arms and opening the mouth. When animals are witnessed yawning, the human reaction is to become aware of the creature’s teeth and fighting potential.


Vestibulo-Ocular Reflex


Did you ever wonder how humans are able to move their heads from left to right and still focus on visual images? The vestibulo-ocular reflex (VOR) is a human reflex movement that stabilizes images on the retina. It accomplishes this by producing a rapid eye movement in the direction opposite to the head movement. For example, when the human head moves to the right, the eyes move to the left, and vice versa. The VOR is vital because people are constantly making small head movements. Individuals who have an impaired VOR usually can’t read because small head movements blur the image.

The VOR works in total darkness and when the eyes are closed. The reflex is one of the fastest in the human body. It has been estimated that the eye movements lag the head movements by less than 10 milliseconds. Today, the VOR can be tested by doctors with the caloric reflex test, which involves injecting cold water, warm water, or air into the ear. When you inject water into the ear, the VOR is automatically triggered. A healthy cerebellum is also essential to the VOR in order to ensure accurate eye movements. People who experience brain damage to the cerebellum often have complicated problems with visual comprehension.

Interesting Fact: Did you ever wonder why you shouldn’t drink and drive? Ethanol (alcohol) consumption can disrupt the VOR, greatly reducing your ability to see. The more intoxicated you become the more blurry your vision is.


Mammalian Diving Reflex


The mammalian diving reflex allows people to stay underwater for extended periods of time. It is exhibited strongly in aquatic mammals, but also in humans. The diving reflex is triggered specifically when cold water contacts the face. Water that is warmer than 21°C (70°F) does not cause the reflex, and neither does submersion of body parts other than the face. As soon as the face hits cold water, the diving reflex is triggered in an attempt to maximize oxygen output. The human heart rate slows down by 10-25% and blood flow is constricted to the extremities. At extreme depths, the body intentionally allows fluid to fill the lungs and chest cavity to prevent organs from being crushed by pressure.

The mammalian diving reflex greatly increases the odds of survival during accidental submersion. It helps prevent drowning in humans and even works if the individual is unconscious before entering the water. Because of the reflex, a person can survive longer periods of time without oxygen in cold water than on dry land or in hot water. Another interesting fact is that the diving reflex lessens with adulthood. Children are more likely to survive extended periods of time in cold water. The reflex is particularly strong in seals, otters, and dolphins, which are mammals that spend a lot of time in the water. It remains unclear if the diving reflex occurs in extreme cold weather outside water.

Interesting Fact: The mammalian diving reflex has caused some to examine the aquatic ape hypothesis, which says that the common ancestors of modern humans spent time adapting to life underwater. The hypothesis is based on the differences between humans and other great apes, and similarities between humans and some aquatic mammals. The theory uses many human functions to support the claims including hair loss, hair location, the subcutaneous fat on babies, the descended larynx, the hooded nose, voluntary breath control, the waxy coating on newborns, and the mammalian diving reflex.


Steven Pinker @ authors @google

Steven Arthur Pinker (nacido el 18 de septiembre de 1954, en Montreal, Canadá) es un prominente psicólogo experimental norteamericano, científico cognitivo, lingüista y un popular escritor. Es profesor en el Harvard College y titular del “Johnstone Family Professorship” en el Departamento de Psicología de la Universidad de Harvard. Es conocido por su defensa enérgica y de gran alcance de la psicología evolucionista y de la teoría computacional de la mente. Sus especializaciones académicas son la percepción y el desarrollo del lenguaje en niños, es más conocido por argumentar que el lenguaje es un “instinto” o una adaptación biológica modelada por la selección natural. Sus cuatro libros dirigidos al público en general —El instinto del lenguaje, Cómo funciona la mente, Palabras y reglas y La tabla rasa— han ganado numerosos premios y le han dotado de renombre.


Steven Pinker: “Un recién nacido no es una hoja en blanco ”

“Un recién nacido no es una hoja en blanco “

Es uno de los científicos más populares, admirados y discutidos de Norteamérica. Steven Pinker pretende saber hasta qué punto nuestro cerebro ha sido programado por la evolución y cuánto es capaz de aprender. Para averiguarlo, su campo predilecto de estudio son las palabras y, en concreto, los verbos.

Steven Pinker, de 54 años, puede parecer una estrella del rock, pero en realidad es un explorador del lenguaje. Entre las frases y la sintaxis, Pinker busca pistas –que él llama “madrigueras de conejo”– que le lleven hacia lo más profundo de nuestro cerebro. Durante más de un cuarto de siglo ha investigado en centros como el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y las Universidades de Stanford y Harvard, donde actualmente es profesor de Psicología. Sus libros han sido finalistas del prestigioso Premio Pulitzer en dos ocasiones, tanto por su valor científico como por su extraordinaria amenidad, ya que ilustra sus ideas con diálogos de cine, fragmentos de novela e incluso tiras cómicas.

En uno de los más populares, La tabla rasa (2002), Steven Pinker argumenta que al nacer el cerebro no es una hoja en blanco que será escrita por la cultura y la experiencia, sino que viene programado con muchos aspectos de nuestro carácter, incluido el talento. En otras palabras, la naturaleza humana está determinada por la selección natural. No es sorprendente que las ideas de Pinker hayan estado en el centro de algunos acalorados debates. No hace mucho, defendió a Lawrence Summers, ex presidente de la Universidad de Harvard, quien apuntó a las diferencias de género innatas como posible explicación para la escasez de mujeres en las ciencias. Por supuesto, el respaldo de Pinker alimentó aún más la polémica.

De muchas maneras diferentes, el último libro de Pinker El mundo de las palabras. Una introducción a la naturaleza humana –publicado en España por la editorial Paidós–, intenta demostrar que nuestro pensamiento, nuestra manera de interpretar la realidad, se basa en unos pocos conceptos clave. Hemos hablado con él de este y otros temas en su oficina de la Universidad de Harvard.

– Ha dicho usted que cuando creció en la comunidad judía de Montreal estaba rodeado por fervientes adeptos a todo tipo de filosofías políticas, y que continuamente se entablaban guerras entre lenguajes e ideas. ¿Esto ha influido en sus esfuerzos por describir los patrones universales del pensamiento que subyacen bajo el lenguaje?

– Ciertamente, hizo que me interesara por esos grandes temas de la naturaleza humana. Pero definitivamente quise estudiarlos de una manera profunda, no al nivel de charla de sobremesa. Así que me introduje en la psicología cognitiva.

– En su libro más vendido, La tabla rasa, usted argumenta que la mente infantil no es una vasija vacía que la sociedad puede llenar con los valores y comportamientos que prefiera, sino que más bien nacemos con ciertas predisposiciones genéticas. ¿Por qué cree que estas ideas resultan tan controvertidas?

–Considerar a las personas como organismos biológicos puede resultar inquietante por muchas razones. Una de ellas es la posibilidad de la desigualdad. Si la naturaleza humana es una tabla rasa, entonces todos somos iguales por definición. Pero si consideramos que la naturaleza determina nuestras cualidades, entonces algunas personas pueden estar mejor dotadas que otras, o con cualidades distintas a los demás. Quienes están preocupados por la discriminación racial, de clase o sexista preferirían que la mente fuese una tabla rasa, porque entonces sería imposible decir, por ejemplo, que los hombres son significativamente diferentes a las mujeres. Yo sostengo que no debemos confundir nuestro legítimo rechazo moral y político a prejuzgar a un individuo en función de una categoría con la reclamación de que la gente es biológicamente indistinguible o que la mente de un recién nacido es una hoja en blanco.

El segundo miedo es el de quebrar el sueño de la capacidad de perfeccionamiento del género humano. Si los niños fueran tablas rasas, podríamos modelarlos para que fuesen el tipo de gente que queremos que sean. Pero si nacemos con ciertos instintos y rasgos innobles, como la violencia y el egoísmo, entonces los intentos de reforma social y mejora del ser humano podrían ser una pérdida de tiempo. Yo defiendo que la mente es un sistema muy complejo con muchas partes, y que se puede hacer trabajar a unas partes del cerebro en contra de las otras. Por ejemplo, los lóbulos frontales, con su habilidad para empatizar y anticipar las consecuencias de nuestras decisiones, pueden anular los impulsos egoístas o antisociales. Hay, pues, campo de acción para la reforma social.

Y en tercer lugar, está el temor al determinismo, a la pérdida del libre albedrío y la responsabilidad personal. Pero es un error considerarlo así. Porque incluso si no existe un alma separada del cerebro que influye de algún modo sobre el comportamiento –e incluso si no somos nada más que nuestros cerebros–, es indudablemente cierto que hay partes de la mente responsables de las consecuencias potenciales de nuestros actos, es decir, responsables de las normas sociales, para premiar, castigar, creer o culpar.

– En El mundo de las palabras dedica un capítulo a los términos malsonantes y las diferencias culturales en este campo lingüístico.

–Creo que soltar tacos es a la vez tan ofensivo y tan atractivo porque permite pulsar los botones emocionales de la gente, y especialmente sus botones emocionales negativos. Las palabras llevan una carga emocional que el que escucha procesa involuntariamente. No puedes escuchar un vocablo sólo como un mero sonido; siempre evoca un significado y una emoción asociada en el cerebro. Por eso las palabras nos pueden servir de sonda para conocer el cerebro de otras personas. Con ellas, podemos manejar sus resortes emocionales a nuestro antojo.

Y además está el hecho de que el contenido de los insultos y los tacos varía a través de la historia y de una a otra cultura. El denominador común entre todos ellos es una emoción negativa, pero la cultura y el tiempo determinan de qué emoción se trata: repulsa ante las secreciones corporales, temor a lo divino, o repugnancia hacia las perversiones sexuales. A esto hay que añadir una segunda cuestión, y es que uno reconoce cuándo otra persona está tratando de evocar esa emoción negativa, a la vez que sabes que tu interlocutor sabe que tú te estás dando cuenta de sus intenciones. En gran parte, te ofende por eso. La elección de las palabras importa: no es lo mismo decir “joder”, que es obscena, que “copular”, aunque ambas se refieran a la misma acción. Uno sabe que cuando alguien usa “copular” habla de la copulación, pero si usa “joder”, está intentado que pierdas la compostura. De nuevo topamos con la pragmática.

– Asegura que estudiando ciertos aspectos de la adquisición del leguaje por los niños –concretamente, investigando cómo aprenden a usar verbos– usted cayó, como Alicia, en un mundo oculto donde podía observar las estructuras cognitivas más profundas. ¿Qué vio usted en ese país de las maravillas?

– En este aspecto es importante imaginar cómo los niños aprenden a usar verbos simples para poner las cosas en su sitio; verbos como “llenar”, “echar”, “cargar” o “salpicar”, que implican movimiento de algo a alguna parte. El problema era cómo explicar la manera en que un niño pequeño, sin conocimientos previos sobre el funcionamiento de un idioma concreto y que no va a recibir lecciones sobre cómo usar las palabras en determinadas circunstancias, aprende lo que significan las palabras y las frases en las que se pueden emplear. Nosotros, los adultos, por ejemplo, diremos “llena el vaso de agua” pero no “llena el agua dentro del vaso”, aunque entendemos perfectamente el significado de la frase. Diremos “echa el agua dentro del vaso” pero no “echa el vaso con agua”. La segunda versión es razonable, pero no suena bien. Sin embargo, con un verbo como “cargar” podemos decir tanto “cargar el heno en el vagón” como “cargar el vagón con heno”.

Así que tienes un verbo que toma el contenedor como objeto directo, uno que toma el contenido como dicho objeto, y el tercero que puede funcionar de ambas maneras. ¿Cómo se las apañan los niños para acertar casi siempre desde el principio? La respuesta es que aprenden diferentes maneras de formular una misma situación. Si yo me acerco al fregadero y el vaso acaba lleno, puedo pensar en una actividad como hacerle algo al agua –es decir, causando que entre en el vaso– o hacer algo al vaso –provocando que cambie de estado de vacío a lleno–. Por eso, “llenar” y “echar” tienen comportamientos diferentes. Si la acción más simple, como poner agua en un vaso, puede ser formulada de esas dos maneras, con diferentes consecuencias en términos de cómo usamos las palabras, eso sugiere que uno de los dos talentos fundamentales de la mente es enmarcar cada situación de múltiple modos. El debate y el desacuerdo puede surgir cuando dos personas –o una persona en diferentes ocasiones– interpretan el mismo evento de diversas maneras. “Echar agua” frente a “llenar un vaso” es un matiz inofensivo, pero decir “invadir Irak” frente a “liberar a Irak”, o “confiscar bienes” frente a “redistribuir recursos” tiene consecuencias más importantes. Esta facultad sugiere limitaciones a nuestra racionalidad; por ejemplo, que podemos ser vulnerables a falacias en el razonamiento o a la corrupción de nuestras instituciones.

– Huey Newton, cofundador del partido Panteras Negras en los años 60, dijo una vez: “El poder es la habilidad para definir los fenómenos”. ¿No está eso justo en la línea de muchas de sus observaciones?

– Efectivamente. Las palabras son medios para tratar de cambiar la forma de pensar de la gente, pero existe algo objetivo sobre lo que quieres cambiar sus opiniones. No estamos simplemente atrapados en un mundo del lenguaje. Tomemos “invadir Irak” frente a “liberar Irak”, dos maneras distintas de enmarcar la misma acción militar. No obstante, existe un hecho que no podemos obviar: si la mayoría de la población rechazaba el régimen anterior y da la bienvenida al nuevo, o viceversa. Entonces, ambas interpretaciones no son ni mucho menos equivalentes: una es más cierta o válida que la otra. aunque tú puedas escoger una formulación antes que la otra para convencer a la gente de que crean una cosa en vez de la otra, eso no significa necesariamente que una interpretación sea tan cierta o tan válida como la otra. Es importante entender el gran poder del lenguaje, pero no se debe sobreestimar.

– Usted dice que el lenguaje pone de manifiesto nuestras limitaciones, pero también ha insistido en que puede mostrarnos un camino para salir de ellas. En este sentido, su superhéroe lingüístico es la metáfora.

– En realidad tengo dos superhéroes. Uno es la metáfora y el otro la combinatoria. Mediante la metáfora transferimos y transformamos maneras de pensar que proceden de acciones muy concretas, como echar agua, tirar piedras o cerrar un cajón atascado. Podemos filtrar su contenido y usarlas como estructuras abstractas para razonar acerca de otras realidades. Por ejemplo, usamos gráficos para comunicar relaciones matemáticas como si fueran líneas y superficies en el espacio. De hecho, gran cantidad del lenguaje científico es metafórico. Hablamos de código genético, donde código originalmente significaba “clave”. También nos referimos al modelo planetario como si este se distribuyera de manera similar Sol y los planetas. Construimos las metáforas con elementos concretos y las empleamos para representar conceptos abstractos.

Cuando juntamos el poder de las metáforas con la naturaleza combinatoria del lenguaje y el pensamiento, somos capaces de crear un número prácticamente infinito de ideas, incluso aunque estemos equipados con un inventario finito de conceptos y relaciones. Yo creo que es el mecanismo que usa la mente para razonar sobre conceptos abstractos el como ajedrez o la política, que no son físicos ni tienen una relevancia obvia para la reproducción y la supervivencia de nuestra especie. También puede permitirnos –a través de las palabras de un escritor hábil, por ejemplo– habitar en la consciencia de otra persona.

– Sostiene que las metáforas y la combinatoria deberían ser claves de nuestra educación, que deberíamos ser estimulados para pensar y usar el lenguaje de un modo que promueva nuestro desarrollo y productividad. ¿Por qué?

–Tenemos que explotar la capacidad de la mente para comprender las cosas de manera familiar y luego aplicarlas a nuevas ideas y áreas de pensamiento. Pero hay que tener en cuenta sus límites, decirnos a nosotros mismos: “esto es como aquello desde esta perspectiva pero no desde otra”. Así, por ejemplo, la selección natural se parece a un ingeniero porque los órganos de los animales están diseñados para desempeñar ciertas funciones, pero no lo es en el sentido de que no tiene previsión a largo plazo. Las analogías pueden dar elementos de comprensión, pero también conducir hacia conclusiones falaces si no se usan con cuidado. Hecha esta salvedad, la percepción de las semejanzas y las conexiones están detrás de innumerables en ciencias, artes, y otros muchos campos.

–¿No cree que la mayor parte de la educación es justo lo contrario de lo que usted describe? Mucha gente piensa que debería ser un tipo de adoctrinamiento en las ideas convencionales de nuestra sociedad.

–Para mí es clave explotar el pequeño germen de motivación compartido por todos, que consiste en averiguar cómo funcionan las cosas, saber la verdad y no permitir que nos engañen. ¿Si no nos gusta que nos mientan, ni en nuestra vida privada ni en los negocios, por qué querrías que lo hicieran sobre el origen de la vida o el destino del planeta? Creo que las instituciones que promueven la búsqueda de la verdad, como la ciencia, la historia y el periodismo, se dirigen a fortalecer en buena medida ese músculo de la realidad. Hay otras parte de la mente que militan en contra, como la que se preocupa por cómo nos vemos a nosotros mismos y cómo nos ven los demás. Ese autoengaño hace que queramos proyectar una imagen más positiva al mundo, ya sea verdadera o no. Se trata de una tendencia intrínseca, conocida por la psicología social como sesgo de autoservicio o efecto lago Wobegon –una ciudad ficticia creada en un show radiofónico estadounidense, donde todo el mundo parece estar por encima de la media–. Casi todo el mundo cree estar por encima de la media en algún rasgo positivo. –o el grupo al que pertenecen–.

– ¿Hay algún tipo de investigación científica o intelectual a la que se sienta especialmente cercano?

–Sí, todo lo que me haga sentir que hay algo profundo y misterioso sucediendo bajo la superficie. He pasado 20 años investigado sobre los verbos regulares e irregulares, no porque sea un amante obsesivo del lenguaje, sino porque me parecía que explotaban una distinción fundamental en el procesamiento del lenguaje: entre la memoria y la computación dirigida por reglas. La intuición me dice que, aunque no entienda aún el asunto, e incluso aunque ignore si la respuesta va a llegar, hay algo importante que no seré capaz de responder a menos que comprenda muchas cosas sobre la mente a un nivel muy profundo.

Mi atención sobre la elección de verbos regulares o irregulares se debía a la sensación de que aquello podría revelar algo sobre la computación mental. Todos estos años estudiándolos nos han conducido a la idea de que este sistema optimiza el uso de los conceptos humanos y la formulación cognitiva, en otras palabras, el material del que están hechos los pensamientos. Si llegases a comprender realmente por qué el verbo “llenar” difiere del verbo “verter” y ambos son distintos del verbo “cargar”, habrías penetrado en los patrones más profundos del pensamiento humano.

Es el fenómeno al que yo llamo “madriguera de conejo”: sólo percibimos una pequeña abertura, pero algo muy rico, profundo, importante y misterioso late bajo la superficie.

Marion Long